에피소드

비행 중 지진 발생, 항공기는 괜찮을까?

<KISTI의 과학향기> 제1315호   2011년 04월 04일
만일 내가 탄 비행기가 한창 하늘을 날고 있는데 그 아래에서 지진이 발생한다면? 지진의 충격이 비행기까지 전해질까? 무사히 비행할 수 있을까?

지진파는 공기를 통과할 수 있다. 따라서 강력한 지진이 발생했을 때 그곳 상공을 날아가는 항공기라면 진동을 느낄 가능성이 높다. 파동은 종파(P파)와 횡파(S파)로 구분된다.

이중 횡파는 고체만 통과할 수 있지만 종파는 고체, 액체, 기체를 모두 통과한다. 특히 종파는 땅과 바다, 공기를 이루는 입자들이 압축과 이완을 반복하는 형태로 파동이 전달된다. 지진파의 종파 역시 이와 동일한 방식으로 공기 속을 퍼져나간다.

소리가 공기 중으로 전파되는 모습과 유사하다고 생각하면 된다. 다시 말해 초음속항공기가 초음속을 돌파하며 내는 충격파가 공기를 통과해 집의 유리창을 흔들 듯 지진파 역시 비행기를 흔들 수 있는 것이다.

지진의 강도에 따라 진동의 강도도 달라지겠지만 일반적으로 지진파는 그 어떤 소리보다 에너지가 크다는 점을 감안하면 지진파로 인한 진동을 항공기 승객들이 직접 체감할 수는 있다. 하지만 이 진동이 항공기를 추락시킬 수 있는 수준은 아니다.
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